Prev Post Next Post

De ins en outs: Een gesprek over ethica

Je hebt waarschijnlijk je vrienden wel horen praten over winkels en ethisch ondernemen, en of ze daarin goed of niet goed zijn. En je hebt vast net als wij het modewoord 'duurzaamheid' opgepikt, maar heb je ooit een merk zélf horen vertellen hoe het nu echt zit? Scrol verder en lees hoe Katharine Stewart, onze manager ethisch ondernemen en milieuduurzaamheid, de ethica van Primark ontrafelt. Ze legt ook uit wat duurzaam katoen nu precies is en wat jij kunt doen om duurzamer te leven.

katharine stewart

Katharine Stewart speelt een belangrijke rol bij Primark. Haar functietitel klinkt al even indrukwekkend. "Het programma heeft zich in de loop der tijd ontwikkeld, en mijn functietitel ook. Daarom is die nu zo lang", grapt Katharine. De ethische en duurzame planning van Primark op je nemen is niet niks, maar Katharine vindt die verantwoordelijkheid heerlijk. "We zijn een wereldwijd opererend bedrijf en dat brengt verantwoordelijkheid met zich mee. Voor sommige mensen klinkt dat vast beangstigend, maar voor mij betekent het dat we veel kunnen doen. Ik denk dat iedereen wel weet dat als we bij Primark iets in ons hoofd halen, we doorzetten en het ook doen."

Toen Katharine en ik elkaar ontmoetten om over ethische zaken te praten, viel haar enorme kennis over wat ethisch correct handelen is meteen op, net als haar passie voor Primark, waar ze al ruim 20 jaar werkt. Ze weet ook hoe belangrijk de programma's voor duurzaam katoen zijn waar ze aan meewerkt. "Je ziet dat er per generatie enorme veranderingen plaatsvinden. Sommige van de vrouwen die sinds het begin in 2013 meedoen aan ons programma voor duurzaam katoen hebben nu kinderen die universitaire studies volgen. Dat had niet gekund zonder een beter inkomen. Dat kregen ze door dit programma. Het gaat erom dat je mensen keuzes biedt, volgens mij is dat waarom het zo goed werkt.

Na uitstekende prestaties binnen Primarks inkoopteam en een carrière van toen al elf jaar ging Katharine op zoek naar een nieuwe uitdaging. Die vond ze bij Gap, toen bezig met het opzetten van een kantoor in Londen. Het was 2006 en Primark was nog een vrij provinciaal fenomeen – zo stonden we bijvoorbeeld pas op het punt om onze eerste winkel in Oxford Street te openen. "Ik begon bij GAP met de inkoop van accessoires en al snel werd ik ook inkoper herenmode. Daarna werd ik vicedirecteur en inkoper herenmode, damesmode en accessoires. Klinkt chique hè?" Katherine lacht erbij en vertelt hoe ze eigenlijk in de modewereld terechtkwam. "Ik wilde altijd modeontwerper worden, maar ik was gewoon niet goed genoeg. Dat had ik vrij snel door. Een van de mensen die ik had leren kennen door mijn bijbaantje en die wel ontwerper geworden is, was Jenny Packham. Omdat ik veel tijd met haar doorbracht, had ik al gauw door dat ik lang niet zo goed was als zij. Ik ben er mee gestopt en ging textiel, economie en management studeren aan de universiteit."

De manier waarop Katharine herinneringen ophaalt aan haar loopbaan maakt duidelijk dat ze een echt modemens is en hoe de mensen die ze onderweg ontmoet heeft haar hebben geïnspireerd. "Bij Gap werkte ik samen met mensen als Phoebe Philo, die daar toen creatief adviseur was. Ik heb veel tijd met haar doorgebracht. Echt fascinerend was dat, heerlijk."

Maar hoe kwam ze eigenlijk terecht bij het ethische gebeuren? "Het was niet meer dan logisch dat ik me bezig ging houden met het naleven van sociale en arbeidsnormen. Gap had een team social compliance, zo noemden ze dat, in San Francisco. En ze hadden één iemand in Europa, die aan mij verslag uitbracht. Dat was zeg maar mijn eerste voorzichtige stap op het gebied van kennis van social compliance.

Twee jaar later bedacht Primark dat ze hun eigen team voor het beheren van ethische handelsprogramma's moesten oprichten, en ze wisten precies wie ze daarvoor moesten hebben: Katharine. "Volgens mij heeft niemand kunnen vermoeden hoe groot het programma zou worden. Dat is denk ik ook een van de uitdagingen, er gebeuren telkens nieuwe dingen en er wordt nieuw onderzoek gedaan. Zo heeft Blue Planet bijvoorbeeld echt de aandacht gevestigd op plastic en het milieu. We zijn continu in ontwikkeling", legt ze uit.

Een van de misvattingen over Primark is dat het merk eigen fabrieken heeft, maar Katharine legt uit dat dat niet zo is. "Door onze fabrieksaudits weten we dat we 98% van de fabrieken van onze leveranciers delen met andere ketens, waaronder een paar vooraanstaande winkels. Ik ben in de fabriek geweest waar ons T-shirt voor € 4 gemaakt werd. Daarnaast werd een T-shirt voor € 60 gemaakt. Onze producten worden naast die van andere winkels gemaakt. We gebruiken dezelfde fabrieken. De werkomgeving, lonen en arbeidsvoorwaarden zijn hetzelfde. Alleen de verkoopprijs is anders."

Wat ook belangrijk is, is dat alle fabrieken geïnspecteerd worden voordat Primark met ze in zee gaat, en ze komen niet allemaal door de keuring. Als Primark een fabriek eenmaal goedgekeurd heeft voor productie en de leveringen starten, wordt de fabriek daarna in elk geval een keer per jaar gecontroleerd. Soms vinden er ook onaangekondigde extra bezoeken plaats. "Als we een probleem ontdekken in een fabriek van een leverancier, dan doen we daar zeker iets aan. Juist de omvang en schaal van ons team vormen de echte kracht van ons programma", aldus Katharine.

Je hebt vast de productlanceringen van onze duurzame katoen wel opgemerkt in de categorieën denim, nachtmode en woonartikelen, maar we wilden graag van Katharine horen wat 'duurzaam' nu eigenlijk echt betekent.

"Duurzaam betekent vooral dat we de impact op het milieu minimaliseren. Onze katoen wordt op een andere manier geteeld dan conventionele katoen.

In 2013 zijn we een programma gestart om katoenboeren te onderwijzen over het duurzamer telen van hun katoen door minder bestrijdingsmiddelen, meststoffen en water te gebruiken. Uiteindelijk levert dat ze meer geld op. Dit programma leert boeren ook om hun katoen in rijen te planten, met een geul ertussen. Dan hoeft niet het hele veld onder water gezet te worden, maar gaat water direct naar de wortels. Het programma geeft ook uitleg over chemische bestrijdingsmiddelen en meststoffen; we laten meer natuurlijke alternatieven zien, zoals mest van dieren. Dat werkt als meststof én bestrijdingsmiddel. Geweldig!"

katharine stewart

"Voor we met dit programma begonnen, huurde een groot deel van de boeren tractors en ploegen voor hun katoenteelt. Met het extra inkomen dat ze verdienen, hebben veel boeren die werktuigen nu gekocht. Ze verdienen niet alleen meer aan de katoen, maar gebruiken ook hun eigen werktuigen. Die kunnen ze verhuren aan andere boeren, wat nog weer extra inkomen oplevert. Het is echt mooi om te zien. Onze boeren hebben grotere huizen gebouwd, motoren voor hun echtgenoten gekocht en ze genieten er enorm van. Fantastisch. Maar het allerbelangrijkste is wel dat ze kunnen investeren in hun kinderen. Onderwijs is waarschijnlijk het grootste pluspunt.

Vorig jaar hebben we het programma uitgebreid naar Pakistan. De eerste lichting gewas zit in de grond. Dit jaar beginnen we ook in China.

We hebben per week meer dan twee miljoen bezoeken op onze website en meer dan 10 miljoen volgers op sociale media. We wéten dat millennials en Generatie Z duurzaamheid en milieu belangrijk vinden. Dus wat doet Primark om te zorgen voor meer transparantie over leveranciers en de fabrieken waar onze producten vandaan komen?" Katharine vertelt verder: "We halen producten uit meer dan 1000 fabrieken in 29 verschillende landen, maar de meerderheid komt uit China, Pakistan, India en Bangladesh. Vorig jaar hebben we een [kaart met onze inkooplocaties] (https://globalsourcingmap.primark.com/nl) gepubliceerd. Daarop kun je zien waar de fabrieken van onze leveranciers staan. Dat was een grote stap vooruit voor ons."

En dan de grote vraag: wat voor toekomstplannen heeft Primark op het gebied van duurzaamheid?

"Het katoen-uitbouwprogramma is een enorm project voor ons. Een van onze belangrijkste aandachtspunten is het gebruik van duurzamere stoffen, of dat nu katoen is of het gerecyclede polyester dat je in de herfst veel bij ons gaat zien. We kijken natuurlijk ook naar andere stoffen. Ons recyclingprogramma is ook al een enorme stap vooruit. Nu hebben we het alleen nog in Birmingham, maar we willen het uiteindelijk in AL onze winkels aanbieden. Verder heeft ons team gekeken naar verpakkingen en gebruiken we nu recyclebare materialen in plaats van plastic.

Wow! We weten al dat Primark voor een merk met meer dan 370 winkels wereldwijd geen half werk verricht, maar nu we meer weten over onze eigen plannen op het gebied van ethisch ondernemen en duurzaamheid wordt dit beeld alleen maar versterkt. Houd ons in de gaten voor nog meer duurzame collecties – binnenkort in de winkel!

Prev Post Next Post
Jayne-Bibby-Author
Jayne Bibby
Moderedacteur
12/09/2019